Conociendo el Beluga, una creación de proporciones épicas

Hace un poco más de 20 años que los famosos y enormes Belugas, han recorrido gran parte de Europa transportando gigantescas secciones de los aviones de Airbus entre las factorías, un modo revolucionario de transporte que comenzó un 13 de septiembre de 1994, cuando el primer A300-605ST (Super Transporter) realizó su primer vuelo.

Los Belugas no han sido los únicos aviones de carga aérea de gran tamaño que ha utilizado Airbus, inicialmente y posterior a la época donde el fabricante solo concebía transportar sus piezas por barco o tierra, existía el Super Guppy, basado en un Boeing 337, y que hoy solamente es historia y hace parte de la exhibición estática en el Museo de Aeroscopia, en Toulouse.

El proceso de fabricación y optimización de tiempos es importante para el fabricante, donde puede encontrarse parte del éxito y rentabilidad en su cadena de producción. A principios de la década de los noventa y durante el proceso de retiro de los Super Guppy, Airbus necesitaba un avión carguero de mayor envergadura, que mejorara la transportación de piezas, principalmente entre Francia, Gran Bretaña, Alemania y España, donde continúa concentrándose gran parte de las factorías del rey aeroespacial europeo.

Durante la entrada en servicio del primer Beluga matrícula F-GSTA (#1) el 25 de septiembre de 1995, comenzó la adaptación de otros A300-600 más, formando parte de la filial Airbus Transport International (ATI).

Durante los siguientes años y hasta el 2001, se construyeron cuatro Belugas más, desempeñando una pieza clave para mantener la cadencia de producción y ensamblaje de aviones, con los ritmos planificados por el fabricante.

  • Belugas activos al día de hoy
MSN MODELO FECHA DE ENTREGA MATRÍCULA
655 A300-605ST #1 25-10-1995 F-GSTA
751 A300-605ST #2 24-04-1996 F-GSTB
765 A300-605ST #3 07-05-1997 F-GSTC
776 A300-605ST #4 18-12-1998 F-GSTD
796 A300-605ST #5 05-01-2001 F-GSTF

Durante la visita de Transponder 1200 a la planta de ensamblaje final de Airbus en Toulouse, Francia, tuvimos la oportunidad de conocer el hangar donde estos 5 aviones diariamente cargan y descargan grandes secciones de los demás aviones.

La operación particular de los Beluga se caracteriza por ser rápida, sin que la seguridad se vea comprometida. El sólo observar el proceso de rodaje o remolque de los Belugas en las inmediaciones del hangar de Toulouse, es atípica a cualquier otra operación comercial que se haya visto antes.

Iñigo Burgaz-Aranguren, Ingeniero de Operaciones de Vuelo de ATI, y quien fuera nuestro anfitrión esa mañana en el hangar de Toulouse, nos explicaba que son un total de 50 pilotos y 20 ingenieros de vuelo son los que conforman el equipo de tripulaciones de la filial carguera de Airbus, todos ellos con habilitación (capacidad) de aviones A300-600ST.

La preparación de los aviadores encargados de las operaciones diarias de los Belugas es meticulosa y un tanto diferente a cualquier otro piloto comercial o de carga. El singular diseño del fuselaje, la manipulación de la puerta de la bodega principal, limitaciones, carga de gran tamaño, sistemas y operación dedicada, son algunos de los puntos álgidos que hacen la formación que cada piloto que es adiestrado en el Airbus Training Center.

La flota de los 5 Belugas, pueden transportar secciones como, fuselajes, semi alas, empenajes, estabilizadores, trenes de aterrizaje, entre otras, de la mayoría de los aviones en producción de Airbus, como la familia A320, A330, A340, A350 y algunas piezas pequeñas del A380, de este último las demás son transportadas por tierra.

Una de las características de los Beluga es la puerta de la bodega principal, que al momento de ser activada abre poco a poco, para posteriormente cargar o descargar a través de rieles especiales las secciones a transportar.

Es importante destacar que esta puerta de la bodega principal tiene limitaciones, no se puede operar con vientos superiores a los 30 nudos y rachas de 20; aunque en la actualidad con los nuevos hangares de carga Integrated Loading Facility (ILF) estas restricciones se han eliminado, según nos comenta Burgaz.

Durante los últimos años la cantidad de pedidos y producción de aviones de Airbus han ido en aumento, esto ha motivado al incremento sustancial en las operaciones diarias de la flota de los Belugas, donde se pueden registrar hasta 10 vuelos al día.

Pero esto no ha sido suficiente, ahora el fabricante se encuentra en proceso de modernización y jubilación de la flota de los actuales Beluga que hacen parte de su filial carguera.

Se espera que para el año 2019 se realice el primer vuelo del Beluga XL, una versión optimizada que dotará de nuevas tecnologías, ahorros significativos de combustible y aumento de carga. Este nuevo avión está basado en un Airbus A330-200 Freighter y también se adaptarán cinco aviones, para estas tareas.

La retirada de los Belugas A300-600ST, se realizará de forma progresiva a partir del 2019 y los subsecuentes años, para que durante el 2025 el proceso de jubilación haya concluido y ninguno de estos aviones será parte de la flota de ATI.

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