Encendiendo las luces de pista ¿Desde el avión?

 

¿Es posible prender las luces de la pista desde la aeronave? La respuesta es sorprendente… sí es posible.

En los Estados Unidos de Norteamérica, en gran parte de los aeropuertos no controlados, o aquellos aeropuertos que tienen torre de control pero no opera de forma permanente, están equipados por un sistema llamado, Pilot Controlled Lighting  (PCL)

El sistema funciona para que el piloto desde la aeronave active las luces de pista ya sea para el despegue o aterrizaje. El PCL tiene como función el ahorro de energía – principalmente en horarios nocturnos- en los aeropuertos y aeródromos, evitando el encendido prolongado de las luces. 

  • ¿Cómo Funciona? 

El sistema es muy sencillo de operar, el piloto tiene que consultar en las cartas de información aeronáutica si el aeropuerto cuenta con el sistema PCL. 

La letra “L” encerrada en un óvalo nos indica que el aeropuerto cuenta con este sistema; si está acompañado de una estrella a lado de la letra “L”, sabremos que el sistema no opera las 24 horas del día (part-time) sino por un periodo determinado o a solicitud.

Una vez que el piloto sabe que el aeropuerto cuenta con el sistema, se sintoniza en el radio transmisor (COMM) la frecuencia CTAF (Common Traffic Advisory Frecuency) o UNICOM del aeropuerto. Posteriormente, se tendrá que pesionar un número determinado de veces el botón boton “push to talk” de comunicación del radio, para que se enciendan las luces.

El radio del avión transmite estas señales a un sistema receptor instalado en el aeropuerto, el cual, capta las pulsaciones realizadas y automáticamente activa el flujo eléctrico de las luces de pista. 

Dependiendo el número de veces que sea presionado el botón de comunicación se configurará la intensidad de las luces de pista.

Según el U.S. Terminal Procedures Publication (TPP), para encender las luces en su intensidad máxima se tendrá que presionar el botón de comunicación 7 veces dentro de 5 segundos, para intensidad media 5 veces dentro de 5 segundos y finalmente para intensidad baja, 3 veces dentro de 5 segundos. 

Lo anterior puede variar de aeropuerto en aeropuerto, pero por lo general el patrón es el mismo. 

La diferencia de intensidades tiene la siguiente lógica, la intensidad alta será seleccionada por el piloto cuando las condiciones meteorológicas estén reducidas o cuando se encuentre en una aproximación y requiera determinar la distancia e identificar visualmente mejor el aeropuerto.

Conforme el piloto se vaya acercando a la pista, tendrá que disminuir la intensidad de las luces para evitar que este se deslumbre, algunos aeropuertos tienen una intensidad considerable.  Es importante mencionar que el piloto puede prender las luces de pista a través de este sistema, más no apagarlas. Una vez encendidas las luces un temporizador las apagará aproximadamente 15 minutos después.

El Pilot Controlled Lighting tiene muchos años operando en los Estados Unidos y es una gran herramienta en la industria aeronáutica, generadora de una importante cantidad de energía eléctrica, sin mencionar lo asombroso que puede llegar a ser. 

Anécdota: Un ex piloto de American Airlines que actualmente se desempeña como examinador de la Administración Federal de Aviación (FAA), alguna vez mencionó que en los años ochenta se desempeñaba como ingeniero de vuelo de un Boeing 727. En uno de sus vuelos a un aeropuerto no controlado, tanto el capitán como el primer oficial no recordaban el procedimiento para encender las luces de la pista, y les daba “pena” preguntar a través de la frecuencia cómo es que se realizaba este procedimiento tan sencillo. Por lo anterior, se generó una demora de 30 minutos en el aterrizaje. 

Hoy en día el actual examinador de la FAA, siempre les pregunta a sus alumnos este procedimiento en sus exámenes.

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