La historia del 777, el avión consentido de Boeing

Para la década de los 70’ el fabricante estadounidense Boeing se encontraba en las mesas de dibujo desarrollando un nuevo avión, que debería de cubrir un segmento de mercado, tapar un hueco entre sus productos y hacer frente a una era de construcción de aeronaves que estaba próxima a concluir.

Los increíbles Boeing 727, DC-10 y Lockheed L-1011 TriStar, comenzaban un declive originado por los altos costos operativos y la necesidad de los operadores de ser más rentables en sus finanzas.

En una etapa inicial, se pretendía cubrir el “hueco” entre los productos 767 y 747, además de hacer frente a la férrea competencia de aviones de doble pasillo con su principal rival, Airbus.

Inicialmente, el proyecto contemplaba un Boeing 777 trimotor, algo que definitivamente desalentó el interés de los principales operadores, y es que el nuevo concepto debería de tomar un rumbo tecnológicamente superior a sus antecesores, capacidades intercontinentales y con gran margen de ganancias para los operadores que, un avión trimotor no les daría. Evidentemente se tendría que replantear el programa.

Pareciera que este desarrollo –y no es la primera vez-, era dirigido por las principales aerolíneas interesadas y no tanto por los ingenieros de Boeing, que a merced de las necesidades iba tomando un rumbo determinado hasta convertirse en lo que hoy conocemos como el Boeing 777, una aeronave con capacidades descomunales y que continua siendo el caballo de batalla para muchos de los operadores de largo recorrido.

Una de las principales características del diseño del Boeing 777, es que no se realizaron maquetas o dibujos, sino que se convirtió en el primer avión comercial en ser diseñado a través de un programa computarizado gracias al a plataforma 3D CAD “CATIA”; los datos compartidos y transferidos por una red durante la fase de diseño alcanzaron cerca de 2 millones de bytes de datos de producción, según el fabricante de Boeing.

Basado en una adaptación del 767, el nuevo 777 cumplía a finales de la década de los 80’ con la mayoría de las exigencias del mercado. Inicialmente, estaría configurado para 275 asientos con dos variantes, que se diferenciaban por las capacidades de recorrido; el primero de 5,000 kilómetros (2,700 millas náuticas); y el segundo de 8,000 kilómetros (4,320 millas náuticas) de autonomía, respectivamente.

Las plantas motrices elegidas para las variantes serían los Pratt & Whitney (PW4074) de 74,000 libras de empuje; los General Electric (GE90-75Bs) de 75,000 libras de empuje; y los Rolls-Royce Trent 875s.

Para el 14 de junio de 1994, el programa alcanzó un gran hito tras realizarse el primer vuelo del Boeing 777. Después de esa fecha iniciaría uno de los programas más extenuantes que Boeing ha realizado a cualquier avión de la época, poniendo a disposición nueve aviones que alcanzaron cerca de 7 mil horas dentro de 4,900 vuelos de ensayos.

Las capacidades autónomas del equipo demostraban que el 777 era un avión excepcional para vuelos transoceánicos y es que los ensayos también declaraban que era aparto para ser el primer avión comercial en el mundo en obtener la certificación ETOPS-180 (Operaciones Extendidas de Aviones Bimotor), misma que fue certificada por la Administración Federal de Aviación (FAA).

El programa 777 se lanzó durante el otoño de 1990 con un pedido de Uniter Airlines. En junio de 1995, sería la misma compañía quien tomaría la posesión del primer avión y lo lanza en servicio comercial. Tras los éxitos obtenidos, la junta directiva de Boeing autorizó la producción del 777-300 el 26 de junio de 1995, y el primer avión de la variante se entregó a Cathay Pacific Airways en junio de 1998.

Indiscutiblemente, el “triple siete” como se le conoce, alcanzó logros sin precedentes como el récord que batió tras un vuelo sin escalas desde Boeing Field, Seattle hacia Kuala Lumpur, Malasia, recorriendo una increíble distancia de 20,044 kilómetros en 21 horas y 23 minutos.

Para 2014, el 777 estaba disponible en seis modelos: el 777-200, 777-200ER (rango extendido), un mayor 777-300, dos modelos de rango más largo, el 777-300ER, que se lanzó el 14 de noviembre de 2002; el 777-200LR Worldliner (el avión comercial de mayor autonomía del mundo) y el Boeing 777 Freighter.

El 777X es la familia más reciente de Boeing de aviones de doble pasillo. En noviembre de 2013, Boeing Commercial Airplanes lanzó el avión en el Dubai Airshow con 259 compromisos de cuatro clientes. La producción del 777X estaba programada para comenzar en 2017, y la primera entrega se apuntó para 2020.

El 777X fue diseñado para ser el avión bimotor más grande y más eficiente del mundo, con un 12 por ciento menos de consumo de combustible y un 10 por ciento menos de costos operativos que la competencia.

Por mencionar algunas aerolíneas que operan u operaron el Boeing 777:

  • British Airways
  • All Nippon Airways
  • Alitalia
  • Air New Zealand
  • Austrian Airlines
  • Aeroflot
  • Egyptair
  • Etihad Airways
  • Emirates
  • Delta Airlines
  • FedEx
  • China Southern Airlines
  • Korean Air
  • KLM Royal Dutch Airlines
  • Japan Airlines
  • Lufthansa Cargo
  • Singapore Airlines

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