¿Cuántos Boeing 747-400 continúan volando?

Cada día, anunciamos que alguna aerolínea en alguna parte del mundo está concluyendo las operaciones de su flota de Boeing 747-400, como United este último martes 7 de noviembre. O que otras, como Delta y British, que ya definieron las fechas finales para retirar los viejos Jumbo de sus respectivas flotas.

Siendo el primer avión de cuerpo ancho del mundo, después de su lanzamiento en 1969, el Boeing 747 pronto se convirtió en un gran éxito, volando en la flota de las principales y mayores compañías aéreas alrededor del mundo no sólo por sus bellas líneas y su eficiencia, sino por el status que el avión aportaba en sus operadores en aquella época. Luego, el avión revolucionó el mercado del transporte aéreo y concretó su fabricante, Boeing, como el mayor fabricante aeronáutico del mundo.

Sólo como curiosidad, la primera versión lanzada, el 747-100, tenía una capacidad cerca del 150% mayor en comparación con la mayor aeronave disponible en el mercado en aquella época, el Boeing 707. También es de destacar que durante 37 años seguidos, el 747 fue la aeronave que, por sí sola, más transportó pasajeros a nivel mundial. A lo largo de los años y de la evolución tecnológica y de las necesidades de nuevos operadores, Boeing continuó mejorando la familia 747 con el lanzamiento de versiones como -200 y -300, además de otras como la SR a pedido de las compañías aéreas japonesas para vuelos domésticos con alta densidad de pasajeros y carga, entre otras.

Boeing 747 y Boeing 707 de Pan Am lado a lado. En esta foto, es posible observar la diferencia de tamaño entre ambas aeronaves.

Y así, ajustando las necesidades actuales del mercado en aquella época, en 1984 Boeing junto con las principales aerolíneas del mundo iniciaron conversaciones para el lanzamiento de una versión sucesora del 747-300, donde llegaron a la conclusión que esta nueva versión, en la época llamada de Advanced Series 300, debería incorporar nuevas tecnologías disponibles, como nuevas cabinas para piloto y pasajeros, motores más eficientes, mayor autonomía de vuelo y una reducción de los costes operativos alrededor del 10% en comparación con la versión -300.

Así, el Advanced Series 300 fue lanzado por el fabricante en septiembre de ese mismo año, durante la Farnborough Airshow 1984. Y un año más tarde, el 22 de octubre de 1985, Northwest Airlines (adquirida por Delta a principios de siglo) se convertiría en el primer cliente del avión ahora llamado 747-400, al anunciar un acuerdo para diez aeronaves. Luego, otras aerolíneas como KLM, Lufthansa, Cathay Pacific, Singapore Airlines, British Airways, United, Air France y Japan Airlines siguieron los pasos de la estadounidense y también realizaron pedidos por la aeronave.

Entre las tecnologías adoptadas por el modelo durante su desarrollo y fabricación están nuevas pantallas de cristales que reemplazaron las pantallas analógicas de las versiones anteriores, la adición de winglets en la punta de las alas para reducir la fricción y consecuentemente el consumo de combustible, nuevos tanques de combustible y nuevos motores que permitieron aumentar el alcance de avión. Las nuevas tecnologías en la cabina también excluyeron la necesidad de la presencia de un ingeniero de vuelo en la aeronave, lo que permitió a sus operadores reducir los gastos con tripulantes.

Así nació el 747-400, que el 26 de enero de 1988 fue presentado por la primera al público durante el rollout en Everett, ofuscando la presentación del Boeing 737-400, que por azar, también fue presentado el mismo día, siendo la primera vez en toda la historia de la aviación que un fabricante presentó dos aeronaves el mismo día. El 747-400 voló por primera vez el 29 de abril de 1988 y su primera entrega ocurrió nueve meses más tarde, el 26 de enero de 1989 a Northwest Airlines, que realizó el primer vuelo con dicho equipo el 9 de febrero volando entre Minneapolis y Phoenix.

El 747-400 se convirtió en el rey de los cielos, volando en las principales rutas, en los colores de las principales aerolíneas alrededor de todo el mundo, con Boeing desarrollando nuevas versiones de él, como la versión con alcance extendido (ER) en 2002 para atender las demandas de Qantas. En 2005, Boeing intenta emplazar una nueva versión, el 747-8i, pero su aceptación es baja. Sólo las compañías aéreas que buscan reforzar sus mercados desde el centro de operaciones ya consolidadas como Lufthansa realizan pedidos por el avión.

Pero no todo es un mar de rosas. Después de la mitad de la primera década del siglo, indicios de que una crisis económica mundial estaba por venir. El precio del petróleo subía y las compañías aéreas buscaban aviones más económicos. La producción de pasajeros del 747-400 es finalmente finalizada el 15 de marzo de 2007 con 528 unidades de pasajeros producidas – que sumado con 166 de la versión Freighter producida hasta 2009, totalizan 694 aeronaves producidas. En 2008, el mundo pasa por una fuerte crisis mundial, el petroleo sube y cae, decenas de compañías aéreas cierran las puertas.

Con su alto costo operativo para una época de crisis, el valor de alquiler y reventa del 747-400 cae abruptamente. Ya han pasado más de 20 años de su lanzamiento y las compañías aéreas ya empiezan a buscar un sustituto para sus Jumbos. Así, las primeras aerolíneas anuncian pedidos por aeronaves twin-engine como el 787 Dreamliner, que tienen alcances similares o incluso mayores, con un consumo de combustible más bajo y un costo operacional más en cuenta. También se reduce la necesidad de las rutas punto a punto de los años noventa, con el desarrollo de nuevos centros de operaciones y lanzamientos de nuevas rutas por todas las regiones del mundo. Así el 747-400 comienza a perder su protagonismo en la flota de aerolíneas como Delta.

Pero por el alto costo de su sustitución, las empresas deciden mantenerlos en operación mientras realizan inversiones a largo plazo para sustituirlos gradualmente. Finalmente llegamos a los días actuales. 

A menudo, leemos por internet que una aerolínea jubiló su 747-400 o ya ha definido una fecha para esto. Delta, por ejemplo, realizará su último vuelo el 15 de diciembre en la ruta Detroit – Seoul – Detroit, donde aterrizará por última vez el 17 de diciembre, sustituyendo por el Airbus A350 XWB. British Airways ya definió que realizará el último vuelo de estos aviones en febrero de 2024, pero las primeras serán retiradas de operación ya en 2021. La aeronave ya está siendo sustituida por los Boeing 787 Dreamliner, como en la ruta entre Londres y la Ciudad de México, por ejemplo. Sin contar los diversos que fueron retirados de operación ya este año, como los de la flota de United, EVA Air, Garuda Indonesia, entre otras decenas. 

Pero de las 528 producidas como mencionamos anteriormente, ¿usted ya ha preguntado cuántas unidades todavía continúan en operación? ¿O tiene idea de cuántos operadores todavía poseen el 747-400 en sus flotas? Nos fuimos detrás de esos datos y los presentaremos para ustedes. Que suenen los tambores. 

Este jueves, 9 de noviembre de 2017, 157 unidades del Boeing 747-400 o el 30% de las unidades de pasajeros construidas continúan operando con veintitrés aerolíneas, en dieciocho países, en los cinco continentes. Vamos a los números: 

  1. British (36)
  2. KLM (15)
  3. Lufthansa (13)
  4. Thai (10)
  5. Qantas (10)
  6. Rossiya (9)
  7. Virgin (8)
  8. Saudia (7)
  9. Delta (6)
  10. El Al Israel (6)
  11. Wamos (6)
  12. Air India (4)
  13. Atlas (4)
  14. China Airlines (4)
  15. Asiana (3)
  16. Corsair (3)
  17. Korean (3)
  18. Max Air (3)
  19. Air China (2)
  20. Iraqi Airways (2)
  21. Kabo Air (1)
  22. Kuwait Airways (1)
  23. Royal Air Maroc (1)

De las 157 unidades en operación, 90 de ellas vuelan en los colores de aerolíneas europeas, que son British Airways (36), KLM (15), Lufthansa (13), Rossiya (9), Virgin Atlantic, (8), Wamos (6) y Corsair (3). El segundo continente con el mayor número de 747-400 en operación es Asia, con 26 aeronaves operando en Thai (10), Air India (4), China Airlines (4), Asiana (3), Korean (3) y Air China (2). En tercer lugar viene el Oriente Medio, con 16 aeronaves que vuelan en Saudia (7), El Al Israel (6), Iraqi Airways (2) y Kuwait Airways (1). En cuarto lugar y quinto lugar, empatados, están las Américas y Oceanía, con diez aeronaves cada una, volando en los colores de Qantas (10), Delta (6) y Atlas Air (4). Y por último África, con cinco 747-400 volando en los colores de Air Max (3), Kabo Aire (1) y Royal Air Maroc (1).

Para llegar a esos números, utilizamos como fuente sitios como Planespotters, Airfleets, Ch-Aviation y Flightradar24. ¿Y usted ha tenido la oportunidad de volar en el Boeing 747-400? ¿Cómo fue la experiencia?

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