Korean Air piensa lanzar cohetes espaciales desde sus Boeing 747

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La pandemia está abriendo puertas nuevas en la aviación comercial, y los operadores están explorando opciones innovadoras y a veces un poco extrañas. La fuerza Aérea de la República de Corea (ROKAF por sus siglas en inglés) ha comisionado a Korean Air, en conjunto con la universidad nacional de Seúl que estudien la posibilidad de utilizar aviones comerciales de gran tamaño (Jumbos) para lanzar cohetes que puedan poner pequeños satélites en órbita.

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El estudio se enfocará en la operación con los Boeing 747-400 propiedad de la aerolínea, analizando las capacidades de la  tecnología actual, que tecnología de gran tamaño es necesaria, los costos anuales de operación, y las modificaciones necesarias a los aviones para lanzar en vuelo. 

Mientras la carga será una fracción de lo que carga un cohete convencional, el uso de una “nave nodriza” puede ayudar a Corea del Sur a franquear los retos presentados por su posición geográfica. Actualmente los satélites solamente pueden ser lanzados hacia el sur del centro espacial Naro, el puerto espacial de Corea ubicado en el suroeste del país. 

Los lanzamientos en vuelo pueden ser hechos desde cualquier dirección, y elimina el problema del clima inclemente pues el cohete ya se encuentra volando por encima del clima al momento del lanzamiento. Desarrollando sus propias técnicas de lanzamiento, Corea gana independencia. En su situación actual, depende de terceras partes para poder lanzar la mayoría de sus satélites, lo que tarda en promedio dos años entre el contrato y el lanzamiento. 

Un sistema similar fue desarrollado por Virgin Orbit con su cohete de dos etapas Launcher One cargado por un Boeing 747 que opera como nave nodriza y lleva por nombre Cosmic Girl. Su primer lanzamiento comercial fue el 30 de junio de 2021 y prestó servicio al departamento de defensa de los Estados Unidos, la real fuerza aérea de Holanda, y la compañía polaca SatRevolution. 

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