¿Por qué es más demorado volar hacia el occidente?

La semana pasada un amigo hizo un viaje de vacaciones a Europa y al regresar me preguntó por qué el vuelo Frankfurt – Nueva York había sido notablemente más largo que el trayecto de ida. Se me ocurrió entonces escribir este artículo, ya que a muchos se nos ocurre esta pregunta al hacer vuelos trasatlánticos.

Tomemos como ejemplo un vuelo entre el Internacional John F. Kennedy Frankfurt am Main – y su respectivo regreso. El vuelo hacia el oriente, toma un poco menos de 7 horas desde el despegue al aterrizaje, mientras que el retorno hacia América toma casi una hora más. Esto es debido principalmente al Jetstream, un fenómeno que se produce por el choque de masas de aire con diferente temperatura en el límite entre la tropósfera y la estratósfera (aproximadamente a unos 24.000 pies en los polos y 55.000 en el Ecuador), lo que produce corrientes de viento de alta velocidad que por el Efecto Coriolis (que tiene que ver con la rotación de la tierra) siempre soplan hacia el oriente.

Pronóstico de Jetstream en el hemisferio norte.

Pronóstico de Jetstream en el hemisferio norte.

En el gráfico se observa la predicción del comportamiento del Jetstream en el hemisferio norte. Se puede apreciar que hay corrientes con velocidades de hasta 100 mph, lo que significa que un avión volando a la altitud correcta para “tomar” el Jetstream volaría casi un 15% más rápido, reduciendo el tiempo que le toma cubrir la distancia.

Ésto también ocasiona que las rutas para estos vuelos se desvíen hacia el norte para – además de reducir la distancia circular sobre el polo – tomar las corrientes más fuertes y aprovechar ese atajo gratuito que la naturaleza ha dispuesto para nosotros. Por el contrario, cuando se vuela de regreso hacia el occidente, se busca evitar estas corrientes, usando altitudes y latitudes diferentes a las que se sabe llevan estos vientos.

Sin embrargo, este fenómeno también se da a latitudes bajas y medias, sin tomar corrientes de chorro. Gracias al Efecto Coriolis las masas de aire fluyen determinadas direcciones dependiendo de la latitud alrededor de la Tierra y el viento predominante en el planeta va hacia el Oriente, razón por la cual, en general, cualquier vuelo en esta dirección será más corto que su contraparte al Occidente que tendrá que luchas contra la corriente.

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