¿Qué es una nube PyroCB y por qué se están formando?

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En épocas de incendios forestales, y más con los grandes incendios que se han registrado en fechas recientes, han creado su propio clima con unas nubes que se han dado a llamar “pirocúmulos” o simplemente “pyroCB” por su designación en inglés. El nombre viene del latín “pyro” que significa fuego, y la abreviación “CB” que se da a los cumulonimbos.

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Este tipo de nubes puede ser muy peligroso, de acuerdo al Servicio de Clima Nacional de EE.UU., este tipo de nubes se ha formado casi todos los días por las noches en zonas de Oregon. Pero no está limitadas a EE.UU., también se han identificado en otros lugares, como Portugal y Australia, en donde costó muchas vidas.

Para estar preparados hay que comprender y predecir este nuevo fenómeno atmosférico tan poderoso. La preocupación inmediata es la seguridad de la gente en las zonas en donde se forman, así como los equipos de bomberos forestales que trabajan en los lugares adyacentes a donde se forman.

Pero también los bomberos aéreos que luchan contra los incendios están teniendo encuentros con estas nubes y todavía no está seguros de lo que puede pasar con los vuelos comerciales que anden por ahí y sus efectos en los aviones.

El Laboratorio de Investigación Naval de los EE.UU. realizó una conferencia de prensa en julio pasado acerca de las pyroCB, con el Dr. Mike Fromm, un científico del Laboratorio en Washington, que ha estado siguiendo las tormentas de pyroCB a través de imágenes de satélite; y el Dr. David Peterson, un meteorólogo de la oficina del Laboratorio en Monterey, California, que se especializa en ciencias atmosféricas.

De acuerdo con estos respetados investigadores, estas nubes son de tormenta inducidas por los incendios, que inyectan grandes cantidades de partículas de humo en la atmósfera alta. Comienzan cuando un típico incendio forestal alcanza su crescendo diario en la tarde. En la parte más caliente del día, con la menor humedad, inestabilidad atmosférica y probablemente con vientos erráticos; son las condiciones que llevan al fuerte crecimiento de los incendios. Cuando el calor sube lo suficiente, los incendios pueden disparar corrientes ascendentes que se extienden hasta la parte baja de la estratósfera.

Aunque las noticias recientes se enfocan a las pyroCB de los incendios del oeste de EE.UU., también los incendios en Canadá y Australia han generado eventos tremendos de pyroCB con implicaciones globales, y en las últimas semanas se han estado presentando también en otras partes del mundo.

La investigación del Dr. Peterson

Estas nubes de tormenta son creadas directamente por incendios forestales grandes, el humo va directamente a la nube en formación sobre el fuego. Piensen en ellas como chimeneas que llevan el humo proveniente del fuego hacia la nube de tormenta, y luego lo libera en la altitud máxima que alcance la tormenta”.

El reporte de una investigación realizada por un equipo de científicos atmosféricos liderados por el Dr. Peterson y publicado en la revista científica Climate and Atmospheric Science en su edición del 13 de julio de 2021, dio a conocer contrastes y comparaciones con las nubes convectivas típicas:

Los PyroCBs se caracterizan por gotas de nube más pequeñas y partículas de hielo distribuidas, causadas por una sobreabundancia de partículas de humo. ¿Qué significa esto para los aviones a gran altitud? Estas partículas normalmente dan una huella baja en el radar.

Una distribución de tamaño inherente más pequeña dentro del núcleo de la tormenta suprime la precipitación, lo que inhibe la expulsión y redistribución del humo hacia el la tierra. Por lo tanto, una considerable cantidad de masa de partículas de humo es expulsada de la parte superior de la nube a través de la región de salida de gran altitud, por lo que forma un eficiente transporte vertical de humo. La actividad de las pyroCB se caracteriza por altas velocidades de corrientes de ascenso (entre 6900 a 11400 pies por minuto) que transportan partículas de humo directo de la superficie a la estratósfera baja, similar a una explosión volcánica”.

 

De acuerdo con las observaciones de Peterson, es una nube extremadamente sucia con muchas partículas de humo para que el agua se condense, esto crea diferencias en las propiedades de la nube, no es eficiente para generar precipitaciones, las gotas no son suficientemente grandes para caer en lluvia, pero es una nube que puede producir una gran cantidad de relámpagos.

Dadas las grandes velocidades de las corrientes ascendentes de la nube, una partícula puede ser proyectada desde el piso por encima de 30,000 pies de altitud en solo tres a cuatro minutos. Desde la perspectiva de la aviación, la masa de aire tiene una fuerza superior a la capacidad de cualquier aeronave. Pero, además, si hay flujos de aire de esta magnitud en una tormenta, también habrá corrientes descendentes fuertes.

Los especialistas atmosféricos piden a los equipos a cargo de los escuadrones de bomberos que les avisen que las corrientes descendentes pueden producir vientos erráticos en la superficie, y esto pone en serio riesgo a los bomberos de tierra, así como a los aviones que estén cerca de esas nubes enormes.

Fotos: NASA

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    Por: Erick Haw Mayer

    Apasionado de la aviación y la industria automotriz de toda la vida, tiene una Licenciatura en Informática y un Postgrado en Comunicación y R.P. Aunque tiene experiencia en empresas del rubro automotriz y en Mexicana de Aviación, su vida profesional se ha dedicado más al periodismo especializado en todo tipo de medios impresos y electrónicos, incluyendo la revista Avión Revue de Latinoamérica.

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